Roma, 4 ottobre 2021 - Sono David Julius e Ardem Patapoutian i vincitori del premio Nobel della medicina 2021. I due sono stati premiati per le loro straordinarie scoperte nei meccanismi di come percepiamo tatto e temperatura. Questo è solo l'inizio di una settimana di illustri riconoscimenti:  domani sarà la volta del Premio per la Fisica, mercoledì del Premio per la Chimica, giovedì del Premio per la Letteratura, mentre quello per la Pace sarà consegnato venerdì 8. Come di consueto sarà il Premio per l'Economia lunedì 11 a chiudere le assegnazioni. È saltata, causa Covid, la cerimonia prevista a Stoccolma che solitamente si tiene il 10 dicembre, ricorrenza della morte di Alfred Nobel per cui i premiati riceveranno le preziose medaglie e i diplomi direttamente a casa

La scoperta su tatto e temperatura

C'è anche il piccante del peperoncino dietro le scoperte di Julius e Patapoutian che hanno dato una spiegazione a fenomeni che ci riguardano da vicino ogni giorno. Il tatto che ci fa sentire il contatto con gli altri e la nostra capacità di percepire il caldo e il freddo sono infatti sensazioni essenziali per la sopravvivenza che sostengono la nostra interazione con il mondo che ci circonda. Nella nostra vita quotidiana le diamo per scontate, ma dietro tutto questo c'è un meccanismo sofisticato.

E come vengono avviati gli impulsi nervosi in modo che la temperatura e la pressione possano essere percepite?

Julius, per rispondere alla domanda, ha utilizzato la capsaicina, un composto pungente del peperoncino che induce una sensazione di bruciore per identificare un sensore nelle terminazioni nervose della pelle che risponde al calore. Patapoutian invece ha utilizzato cellule sensibili alla pressione per scoprire una nuova classe di sensori che rispondono a stimoli meccanici nella pelle e negli organi interni. Queste "scoperte rivoluzionarie", come sono state definite dagli esperti dell'Assemblea dei Nobel, hanno dato vita a intense attività di ricerca che hanno portato a un rapido aumento della nostra comprensione di come il sistema nervoso percepisce il calore, il freddo e gli stimoli meccanici.

Chi sono i due vincitori

David Julius è nato il 4 novembre del 1955 a New York. Dottore di ricerca nel 1984 all'università della California di Berkeley e borsista post-dottorato alla Columbia University di New York, nel 1989 è stato chiamato all'università della California di San Francisco dove insegna attualmente. Ardem Patapoutian è nato nel 1967 a Beirut, in Libano. In gioventù si è trasferito da una Beirut devastata dalla guerra negli Usa, a Los Angeles, dove nel 1996 ha conseguito un dottorato di ricerca al California Institute of Technology di Pasadena. È stato quindi borsista post-dottorato all'università della California di San Francisco e dal 2000 è in forze allo Scripps Research Institute di La Jolla, California, dove ancora insegna. Dal 2014 è anche un ricercatore dell'Howard Hughes Medical Institute.